Говорят, что те, кто не извлекают уроки из прошлого, обречены повторять его, но в случае с часовым искусством — особенно в наши дни — прошлое постоянно с энтузиазмом добывается для вдохновения — иногда с признанием предшествующих и благодарностью, когда это необходимо, а иногда нет, в надежде, что никто не заметит, что последнее экзотическое усложнение было действительно изобретено неким анонимным часовщиком-подмастерьем в то время, когда сантехника в помещении была невыразимой роскошью.

Короче говоря, механика существует уже некоторое время, и с момента появления механизма Антикитера 1-го века до н.э. вплоть до наших дней, некоторые из самых умных людей на планете не только любили делать интересные машины, они любили делать интересные часовые механизмы.

Одним из таких был Су Сун, живший во времена династии Хань. Су Сун родился в 1020 году и умер в 1101 году. Как и многие образованные люди своего времени, он был многогранным — выдающимся поэтом, он также был картографом, коллекционером произведений искусства, астрономом, экспертом по непонятным свойствам китайского календаря, государственным деятелем, а также специалистом по китайской медицине.

Су Сун оставил труды в области медицины, фармакологии, минералогии, металлургии, зоологии и астрономии. Наиболее известный его труд — («Канон корней и трав Шэнь-нуна с дополнениями и комментариями периода Цзя-ю» (написанный им в соавторстве с двумя другими учёными по приказу императора Жэнь-цзуна), где описаны 1082 различных лекарства.

Кроме этого, Су Сун известен изобретением и руководством строительства в 1087—1092 годах башни с астрономическими часами высотой около 12 м и шириной около 7 м. По приказу императора он описал её в позднее утраченном трактате «Хунь тянь и сян лу» («Меморандум об [армиллярном] приборе и символизирующем [небо глобусе]»), а затем (1094—1096) — в «Синь и сян фа яо» («Сущность нового образца [армиллярного] прибора и символизирующего [небо глобуса]»). Джозеф Нидэм назвал этот аппарат «предшественником астрономических часов средневековой Европы». Су Сун также подготовил две звёздных карты на основе своих многолетних наблюдений 1078—1085 годов, которые на сегодняшний день считаются старейшими из изданных в мире.

Су Сун писал:

«По мнению вашего слуги, во времена прошлых династий было много систем и конструкций для астрономических изысканий, отличающихся друг от друга в незначительном отношении. Но принцип использования гидроэнергии для приводного механизма всегда был одинаковым. Небеса движутся не переставая, но и вода течет (и падает). Таким образом, если вода выливается с идеальной равномерностью, то сравнение вращательных движений (небес и машины) не покажет различий или противоречий».

Сердцем часов было огромное колесо. После заполнения каждый ковш поворачивается и опорожняется, освобождая колесо, которое, по сути, является запасным колесом, что позволяет ему продвигаться до тех пор, пока не будет заблокировано следующим ковшом. Приток воды поступал из питающего резервуара, который поддерживался на постоянном уровне, так что скорость потока воды никогда не изменялась (Су Сун рассматривал использование ртути, а не воды, чтобы предотвратить проблему замерзания механизма зимой, но в конечном итоге решил отказаться от него). Еще одно колесо вращалось в вертикальной плоскости и через систему зубчатых колес с короной вращало группу горизонтальных колес, на которых были платформы, украшенные так называемыми «домкратами» в западном часовом искусстве, то есть фигурами, которые изображали время. Вся структура в форме пагоды была увенчана сферической бронзовой звездной картой и армиллярной сферой, обе из которых приводились в действие часовым механизмом.

Это чудо света, к сожалению, было уничтожено в 1127 году вторгающейся маньчжурской армией, которая разобрала часы и привезла их в Пекин (тогда их столицу), но не смогла определить, как их собрать.